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Général

Le premier avion de tourisme spatial sorti du hangar
La Presse Canadienne
D'ici quelques années, de riches touristes pourraient se rendre dans l'espace à bord d'un vaisseau à mi-chemin entre une navette spatiale et un jet privé. Le milliardaire britannique Richard Branson a dévoilé en Californie cet avion porteur, le White Knight Two. L'avion a été présenté lundi au cours d'une cérémonie à l'aéroport californien de Mojave, siège de l'entreprise de l'ingénieur aéronautique américain Burt Rutan. Concepteur de l'appareil et du SpaceShipOne, le premier engin spatial civil, il est associé avec Richard Branson au sein du projet de tourisme spatial Virgin Galactic.

White Knight Two, construit en matériaux composites comme la fibre de carbone, est un avion quadriréacteur, composé de deux fuselages jumeaux reliés par une aile de 42,6 mètres d'envergure. Il s'agit du vaisseau-mère, qui portera l'engin spatial SpaceShipTwo, actuellement en cours de construction. Décollant tel un avion classique, White Knight Two est capable de monter à 15 000 mètres, altitude à laquelle SpaceShipTwo se séparera du vaisseau porteur.

SpaceShipTwo, qui peut emmener jusqu'à six passagers et deux membres d'équipage, allumera alors son moteur fusée et atteindra 100km d'altitude, à la frontière de l'espace. Les touristes pourront se détacher de leur siège, faire l'expérience de l'apesanteur pendant environ cinq minutes et bénéficier d'une vue imprenable, l'appareil étant muni de hublots. Il regagnera ensuite la Terre en vol plané, pour se poser sur son aéroport de départ. Le voyage, du décollage de White Knight Two à l'atterrissage de SpaceShipTwo, durera environ 2h30.

SpaceShipTwo est construit à 70 pour cent et White Knight Two est prêt à faire son premier vol d'essai, à l'automne. Il faudra ensuite tester le tandem avion porteur/engin spatial, ce qui devrait prendre deux ans ou plus. Virgin Galactic ne se risque plus comme par le passé à faire des prévisions et ne fournit aucun calendrier.

Richard Branson dit avoir déjà réservé des places dans l'un des premiers vols pour sa famille et lui. Et plus de 250 candidats au voyage dans une trentaine de pays ont déjà déboursé chacun 200 000 dollars pour réserver leur billet.

source: express voyage

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